SAM Labs :让每个人都能创造自己的物联网

今天,全球约有100亿台硬件设备接入互联网。有研究预测,到2020年,物联网可以连接任何你能想到的东西,包括汽车、狗项圈、牙刷……数量将超过500亿。但一直以来软、硬件创新却只是专业人士的专属领域。由Joachim Horn创立的英国初创公司SAM Labs正试图改变这一局面。

Joachim和他的团队认为物联网的未来需要更多人的参与,只有让更多各种背景的创新者参与进来,才能充分释放物联网的潜力。因此,SAM Labs开发了特殊的工具箱,包含了各种无线配件,让无论是小学生还是上岁数的人都能发挥想象力,利用这些配件可以像玩积木一样创造出有意思的东西。“我们要让高科技都变成玩具。” Joachim解释说,“没有电线,没有电路板,更不用写代码,只要打开工具箱,无论是小朋友、设计师、初创企业,都能自由发挥打造你想要的物联网。”

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出生于比利时的SAM Labs创始人Joachim Horn总喜欢站在绘图板旁边

Joachim为筹建SAM Labs花了超过十年的时间。“我一直认为技术能催生无穷的创造力。”读高中时,Joachim就在剧院舞台上安装了能与观众互动的装置,还在青少年社团里教做一些简单的电子装置,比如能在积满水时发出警报的雨水收集箱等等。

在伦敦帝国学院读书时,Joachim与两位电子工程和生物医学专业的同学合作,共同设计、制作了一个针对脑瘫儿童的玩具平台,从此他开始清楚自己应该专注的方向。

Joachim创立了伦敦帝国学院设计社团,把工程师、设计师等一大批背景各不相同的学生聚集到一起。“工程师需要在工作中融入人性化的设计,这样他们不但可以实现专业跨界,而且还可以永葆创造力。”

Joachim毕业后将设计思维带到了东京工业大学工程专业,在开发福岛核泄露清理技术的过程中发挥了作用。

回到伦敦后,Joachim建立了SAM Labs (Sam是他弟弟的名字),希望“降低利用电子技术创新的门槛,让任何人都能利用它来创新,或作为教育手段。”2014年3月,Joachim和他的核心团队成员最终推出了他们的首个工具箱。

通过运用低功耗蓝牙技术,SAM Labs的软件也非常直观,无需任何代码,用户只要在屏幕上简单拖拽、连线,就可以让各种模块交互。这些配件包括按钮、灯、滑轮、电机、马达、传感器等等。

用户可以从在线教程和社区中寻找灵感,也可以把SAM工具箱中的配件连到第三方应用或互联网。除了简单拖拽,工具箱还支持资深玩家编写JavaScript代码,从而让功能更加强大。

“你可以用我们的工具箱和配套软件设计各种各样东西:带有人工智能的小机器人、能绕过障碍物的无线汽车、能示意下一个转弯方向的骑车人外套。”Joachim补充说。在2015年的TED演讲中,他把这些工具箱里的“小积木”比作烹饪调料,是每个物联网里不可或缺的组成。这个工具箱也可以寓教于乐,帮助学生们学习STEM(科学、技术、工程和数学)或STEAM(STEM+艺术)。

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SAM工具箱里的小物件不仅功能实用而且做工精巧

完成产品原型后,Joachim和团队开始推广工作。在一次伦敦帝国学院创新活动上,他遇到了一位微软伦敦加速器的代表,并很快被加速器为初创企业提供的创业氛围和机会所吸引。“一直以来,我都在独自打拼,当得知有这样一个能和许多创业者一起奋斗的平台时很兴奋。”

2014年6月,SAM Labs申请参加微软伦敦加速器。微软加速器负责人之一Aya Zook回忆说:“我们之所以选择SAM Labs,不仅因为他们的产品很优秀,他们的理念也与我们对科技发展方向的展望不谋而合:接地气,可以影响和吸引更多人参与其中。”

从第一天加入开始, Joachim就对与加速器相互尊重、相互学习的合作关系感受深刻:“他们十分理解我们正在做的努力、要做的事情以及对未来的预期,因此能真正帮助我们正确定位和对外推介。”

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Joanchim Horn说:“我们希望能让人们以全新、轻松的方式展现自己。”

SAM Labs先后在Maker Faire创客活动和Kickstarter在线众筹活动上推广其产品,并脱颖而出,仅用了72小时就募集到了20多万美金,超过设定目标的两倍还多。

和SAM Labs同期在加速器中的初创团队专注于不同领域。Joachim认为能与一群志同道合的伙伴走到一起是参与加速器的最大好处之一。他们一直保持着联系,可以开诚布公地讨论想法,并总是能够得到真诚的反馈。

Joachim说:“成功,离不开团队的力量。大多数创新的想法都是在互相启发和协作中产生。加速器为我们提供了这种机制,大家互相帮助、共同发展。”

从加速器毕业后,SAM Labs应邀与伦敦科学博物馆合作,开发了一款四件套 SAM科学博物馆发明家工作箱,这也是他们第一款真正的零售产品。工具箱很快走进了英国上百个教室,并引起了英国政府和媒体的极大兴趣。之后,SAM Labs开始在自己的网站、亚马逊和包括科学博物馆、Selfridges、Conran Shop在内的零售渠道直接销售这些产品。这些工具箱现在已走进欧洲多所学校,即便没有任何编程经验的学生也可以开始动手,实现自己的发明创造,从自驾车到无线报警系统等。

如今的SAM Labs已在伦敦一个名为“Lime Wharf”的文化创意园里安了家,并经常在学校、家庭、艺术家工作室举办工作坊,传播“只要有好点子,每个人都能发明创造”的理念。

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SAM Labs团队的合影

“无论我们处于创业的哪个阶段,我们的目标从未改变——让各种各样的思想家和实干家参与物联网的创新。”Joachim总结说,“我们希望能让人们以全新、轻松的方式展现自己,可以是做一块滑板,能录制某个动作并在社交媒体上发布;也可以是一台智能系统,帮助你监测自家的猫星人,它饿的时候就给它喂食。”

近期,SAM Labs宣布完成了450万美元的融资,此次融资由Imperial Ventures领投,其他参投者还包括商业研究领域的学术机构以及高度关注教育领域科技发展状况的天使投资人。

(来源:微软丹棱街5号)

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