全球IT产业笼阴霾 安谋(ARM)日正当中

全球大环境不景气,IT产业不论是手机、PC、平板、电视等,都有前景不明疑虑;苹果、三星、微软及英特尔等软硬件龙头也相互厮杀。唯独英国芯片设计公司安谋(ARM),置身风暴中心却不受影响,今年税前获利率预估将高达营收的4成5。

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平板及手机市场大乱斗

今年下半年,平板市场将出现大乱斗,从一哥苹果在8、9月就会推出iPad mini,接下来又会针对才上市半年的new iPad改版;微软发表Surface平板意欲拉抬Windows 8操作系统;Google也推出自己的低价平板Nexus 7,被喻为平价但硬件规格佳的产品;另外还有不可忽视的亚马逊Kindle Fire以及韩国三星的产品。

智能手机市场也是一片砍杀。在中高阶方面,宏达电年初就率先发表One系列,三星接棒推出Galaxy S3机王;接下来苹果的iPhone 5受各界期待。

但外资纷纷预估今年高阶智能手机的成长力道不强,主要是全球经济不景气所致。不过低价的手机,尤其在新兴市场,算是今年业绩较有潜力的题材,只是最大的市场中国,也充斥白牌手机、网络品牌手机,要用低价杀出一条血路,如此一来,供应链的利润也不会太好。

传统的PC、笔记本就更不用说,被平板电脑打得一塌糊涂,即使有英特尔强推超级本,但宏碁、联想、戴尔等大厂,今年以来一路下修出货量。

ARM在手机市占率超过9成

在后PC时代,IT产业从品牌厂到供应链,人人有希望,个个没把握。只有一个人老神在在,就是英国芯片公司安谋,它在手机和平板的市占率,早就超过9成,接下来还被微软推着走,要进军PC市场。

安谋前身是英国的艾康计算机(Acorn),所开发的BBC Micro计算机曾经在1980年代在英国大卖,8成以上的英国学校都配有BBC Micro。

当时艾康计算机设计出来的第一代处理器就命名为ARM(Acron RISC Machine)。之后因财务危机,获得苹果计算机注资,并且共同开发处理器,以高效低耗能为诉求,并将芯片设计团队在1990年代初期独立出来,就是现在的安谋。苹果在1993年发表的Newton PDA,就是使用ARM处理器,可惜这个产品并未畅销。

从1990年代开始,安谋一路在低功耗的领域耕耘,并搭上传统手机崛起的浪潮。ARM架构的低功耗很适用于要求轻薄省电的手机,因此广为手机大厂采用。另外,在嵌入式科技产品市场,也逐步打出天下,包括打印机、投影机、数字相机,甚至商店的POS系统等。

近几年因为移动装置蔚为风潮,安谋的主导地位更不可忽略,截至2011年,安谋在智能手机市占率已超过9成,平板电脑也几乎采用ARM架构,苹果发表iPad之后,吃掉不少PC市场。安谋因此被芯片龙头英特尔(Intel)列为头号敌人之后,加上苹果已故创办人贾伯斯在自传中特别推崇,安谋知名度大开,顿时成了媒体宠儿。

ARM与英特尔几平起平坐

曾经有人比喻,如果说消费IT产品线看成一个频谱,安谋与英特尔原本分居左右两个极端,分别在手机和PC市场拥有绝对主导权,但随着后PC时代来临,两者必须往中间靠拢。例如英特尔力推超级本,让运算功能更移动化;另一方面Windows on ARM的呼声也很高,反映各界对加强移动装置的运算功能有很深的期待。

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软件霸主微软(Microsoft)过去与英特尔连手以Wintel联盟在PC业界独占多年,现在也开始向安谋靠拢。上周微软发表Surface平板电脑,推出两个版本,操作系统也有两套,分别是配合英特尔架构的Windows 8 Pro,以及配合ARM架构的Windows 8 RT。后者的体积更为轻薄,定价预料也更低,被视为有实力挑战苹果及三星的平板。

虽然外界喜欢“安谋挑战巨人英特尔”这个题材,不过安谋本身并没有特别选定战场或敌人。

今年6月台北国际计算机展, 被问及Windows on ARM的企图心时,安谋高层表示,该公司的理念一向是协助客户达成目标,而不会去发动新产品或新趋势。言下之意似乎是,Windows on ARM是微软的战争,不是安谋的战争。

印证过去的例子,苹果也是先有了iPhone及iPad的构想,才找来安谋提供解决之道。也因此有人将安谋比喻为业界的军火商,任谁要加入后PC时代的战局,都要找安谋撑腰。但是不管苹果胜,三星败,还是宏达电被淘汰,与众家厂商都有合作关系的安谋,永远是赢家。
投资机构Cheuvreux估计,全球产业利润普遍萎缩,但是安谋却将持续成长,去年营利率交出43%的亮丽成绩,今年因投资支出增加,将略增至43.8%,明年可望大增至47%。

ARM只设计不制造

安谋拥有这种优势,主要来自其独特的经营模式,只设计却不制造芯片。客户使用安谋架构,先支付一笔授权金(licensing fee)。之后每卖出一个产品,再支付芯片售价0.5%到2.0%不等的专利费(royalty),没卖出就完全不用付钱。这不但替客户大大节省了研发成本,还可找不同的芯片厂来生产,而不像以往只能买英特尔制造的芯片。

业界估计,安谋在移动产品收取的专利费,因为先进技术的使用比例增加(如GPU及Physical IC) ,将从去年的平均1.2%(相当于每芯片收0.15美元),增加到2016年的2.0%(每片收0.35-0.45美元)。

除了曝亮度较高的手机平板市场,安谋也在其他领域耕耘,例如门坎较低的嵌入式产品,由于生活中用途广泛,虽然利润相对较低,数量却相当可观。安谋架构的低功耗,也适合服务器的开发,尤其是电力占成本高达25%的DataCenter 。安谋今年以来已与戴尔等厂商合作发表数款,分析师估计,安谋在服务器的市占率,将从去年的0%,增加到2016年的5%。

(作者:罗倩宜)

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    • 时光的线条 6

      性能还是没办法和英特尔比啊~不然就真牛X了